Así era la primera flor del planeta

El ancestro de todas las flores ha sido identificado por un equipo de 36 investigadores procedentes de 13 países. Este trabajo, publicado en Nature Communications, aporta nuevos datos sobre las flores más antiguas, de hace 140 millones de años. El estudio presenta el aspecto del antepasado único de todas las plantas con flor que, según afirman estudios previos, existió hace más de 140 millones de años. La nueva investigación, liderada por Hervé Sauquet de la Universidad de París-Sur (Francia), describe la antigua flor como una planta hermafrodita, con órganos florales masculinos (estambres) y femeninos (carpelos), así como con múltiples espirales de pétalos organizados en grupos de tres.

“Reconstruimos el ancestro de la flor de angiosperma como bisexual y radialmente simétrico, con más de dos verticilos con tres órganos periantos separados cada uno, más de dos verticilos de tres estambres y más de cinco carpelos separados dispuestos en forma de espiral”, asegura el equipo en el trabajo. Por otro lado, el estudio no solo muestra un retrato más claro de la flor ancestral, sino que también indica que la mayoría de las plantas existentes son el resultado de la simplificación de aquel modelo antiguo durante los primeros 20 millones de años de evolución floral, según los investigadores.

Escenario preciso

Para obtener estos resultados, los expertos compararon una base de datos que recoge los principales rasgos de las flores actuales (en base a un total de 21 características independientes como el sexo funcional de la flor o la posición de los ovarios) con distintos modelos evolutivos de las mismas. Así, consiguieron crear un escenario más preciso sobre la evolución de las plantas con flores, que hoy suponen aproximadamente el 90% de las plantas del mundo, y asentar las bases para futuras investigaciones sobre las angiospermas.

El conocimiento sobre el origen y evolución de la flor de angiospermas continúa siendo escaso. Recientes avances en la filogenética molecular y paleobotánica de las angiospermas (plantas con flores, 90% de todas las plantas terrestres vivas) no habían podido echar suficiente luz sobre la evolución temprana de la flor.

Las flores actuales derivan de un único ancestro común que vivió hace 140 millones de años. / Hervé Sauquet & Jürg Schönenberger
Las flores actuales derivan de un único ancestro común que vivió hace 140 millones de años. / Hervé Sauquet & Jürg Schönenberger
Reconstrucción de modelos ancestrales

Ahora, reconstrucciones basadas en modelos de flores ancestrales “en los nodos más profundos de la filogenia de las angiospermas” y en un conjunto de 13.444 de datos de rasgos florales, el archivo más grande jamás reunido, muestreando 792 especies de 63 órdenes (98% del total) y 372 familias (86%) de angiospermas, nos dan una idea más clara de cómo fue la primera flor aparecida sobre la faz de la Tierra.  “Nuestra reconstrucción nos permite proponer un nuevo escenario plausible para la diversificación temprana de las flores, dando lugar a nuevas hipótesis comprobables para futuras investigaciones sobre las angiospermas”, señala el estudio.

El ancestro común más reciente de todas las angiospermas probablemente existió hace 140-250 millones de años, pero el antepasado común más reciente de todas las plantas de semilla existentes (es decir, las angiospermas y las gimnospermas) vivió hace entre 310-350 millones de años, por lo que el perfilamiento de la primera flor aún representaba un desafío importante para la ciencia.

El presente trabajo logró superar el reto infiriendo la estructura de las flores ancestrales en base al análisis de la distribución de rasgos florales entre las angiospermas existentes, las últimas estimaciones de su filogenia y modelos de evolución morfológica para proyectar la diversificación de la flor, proporcionando estimaciones de lo que fue en momentos clave en el tiempo.

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