La pandemia del VIH tuvo como epicentro a la ciudad de Nueva York


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Un estudio basado en una nueva técnica que permite analizar el material genético de muestras de suero de pacientes con VIH, tomadas antes de que se conociera la enfermedad, ha permitido la reconstrucción de los orígenes de la pandemia del sida.

Para los investigadores de la Universidad de Arizona (EE UU) y de Cambridge (Reino Unido) que realizaron la investigación, este método ofrece una visión sin precedentes de los inicios de la epidemia en América del Norte que además ayudará a entender mejor cómo se diseminan los patógenos a través de las poblaciones, con lo que se podrán diseñar estrategias más eficaces para hacerles frente.

Los resultados del trabajo se publican esta semana en la revista Nature y destaca por la técnica molecular desarrollada para el proyecto, la cual permite recuperar el material genético de muestras de tejido de más de 40 años de edad y descifrar la secuencia genética del VIH (en concreto el subtipo VIH-1 que inició el brote en América del Norte).


Los análisis filogenéticos estiman el salto a EE UU en 1970 y colocan el virus ancestral en Nueva York, lo que sugiere que este fue el eje fundamental a partir del cual el VIH se abrió camino a través del continente.

El equipo de Michael Worobey, experto en la evolución del virus, y Richard McKay, académico especializado en la historia de la salud pública, trabajó para descubrir los secretos que rodean a la epidemia del sida tal como ocurrieron.

Los datos confirman los hallazgos previos que describen las rutas por las que el virus entró y se propagó a través de EE UU, y confirman que la región del Caribe fue el escalón a partir del cual el VIH pasó a EE UU.

“Ser capaz de mirar hacia atrás en el tiempo y reconstruir la pandemia del VIH es alentador”, apunta Worobey. “Ahora podemos ver un futuro en el que, incluso aunque el virus no se elimine por completo, podría frenarse cualquier nueva transmisión en grandes áreas del mundo”.

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Portada de The Morbidity and Mortality Weekly Report del 3 de julio de 1981, considerada la primera información pública importante sobre lo que más tarde se conoció como el SIDA.

La pandemia silenciosa

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Mediante el cribado de más de 2.000 muestras de suero recogidas de hombres de EE UU entre 1978 y 1979 –las cuales se habían degradado por el paso del tiempo–, la técnica permitió a los investigadores recuperar ocho secuencias casi completas de ARN del genoma viral, lo que supone el genoma de VIH más antiguo en Norteamérica.

Con la información genómica completa, los investigadores observaron que, una vez que el VIH cruzó el Atlántico desde África, se extendió rápidamente a través del Caribe y, de allí, a EE UU. Sin embargo, la epidemia pasó desapercibida hasta que llegó a Nueva York, el epicentro de la pandemia, donde apareció alrededor de 1970.

A partir de ahí, el VIH se propagó a San Francisco y, presumiblemente, a otros lugares de California, donde los pacientes de sida fueron reconocidos por primera vez en 1981. “En la Gran Manzana el virus se encontró con una población que era como yesca seca, lo que supuso una rápida epidemia que llamó la atención por primera vez”, explica Worobey.

“Esa información está grabada en el ARN del virus a partir de 1970”, apunta. “Nuestro análisis muestra que los brotes en California que hicieron saltar la alarma y condujeron al descubrimiento del sida eran en realidad la secuela del brote anterior en la ciudad de Nueva York”.

A partir de los datos genéticos, el equipo fue capaz de construir árboles evolutivos de las diferentes cepas de VIH y de cómo se propagaron a través de EE UU. Los datos subrayan que a finales de los años 70 el VIH se había diversificado genéticamente casi al nivel actual.

Un ‘paciente cero’ erróneo

En el libro de Randy Shilts And the band played on, que documentaba el brote del VIH en EE UU, se había identificado a Gaëtan Dugas, un asistente de vuelo canadiense, como el primer paciente infectado con el VIH. Sin embargo, el análisis genómico indica que no hay pruebas biológicas ni históricas para la creencia generalizada de que él desencadenara la epidemia en Norteamérica.

Aunque desde hace tiempo se sospechaba que el VIH ya estaba infectando a las personas en EE UU antes de 1981 –año en que el sida fue reconocido–, la sincronización y los movimientos anteriores del virus en el país eran un enigma hasta ahora.

“La detección temprana y una mejor alineación de las diversas opciones preventivas son clave para acabar con el VIH”.- Michael Worobey

Todo esto requería técnicas moleculares que hicieran posible recuperar y restaurar el material genético de muestras ya antiguas, pero los métodos analíticos existentes no permitían tratarlas.

“La metodología estándar –como la detección de anticuerpos mediante pruebas serológicas en sangre– puede decir si una persona tenía VIH, pero no es capaz de obtener cualquiera de las secuencias de genes de VIH. Para hacerlo, se necesita el ARN del virus”, indica Worobey, director del departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la institución americana.

Los ensayos de biología molecular desarrollados en este trabajo podrían conducir a pruebas más sensibles que detecten antes el virus en las personas que no son conscientes de que se infectaron recientemente.

Con información de Nature y Agencia SINC.


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